Elephant Nature Park

Vrijwilligerswerk bij het Thaise Elephant Nature Park

Een verantwoorde manier om kennis te maken met het nationale symbool van Thailand.

Dat wij geen fan zijn van toeristische ontmoetingen met de olifant, bleek al uit de petitie die we tekenden voor de campagne ‘Stap van de olifant af‘. Hoewel de olifant het nationale symbool van Thailand is, wordt hij lang niet altijd behandeld met respect. Verwaarlozing of mishandeling komt nog veel voor en het op grote schaal aanbieden van olifantenritjes aan toeristen helpt daar niet bij. In het Elephant Nature Park, vlakbij Chiang Mai, worden de dieren opgevangen en kan je op een verantwoorde manier kennis maken met deze bijzondere dieren.

Olifanten in Thailand

Veel olifanten werken in Thailand onder erbarmelijke omstandigheden: ze worden geslagen, met speren gestoken en raken vaak ondervoed. Een sector waarin dit veel voorkomt is de houtkap, waar ze worden gebruikt om gigantische boomstammen te verslepen – ondanks dat dit sinds 1989 verboden is. Ook is het gebruik van deze dieren populair bij toeristische attracties zoals de alom aanwezige olifantenritjes. De Thaise regering is zich daar wel van bewust, maar vanwege onmacht en corruptie hebben maatregelen, als die er al zijn, weinig of geen effect.

Elephant Nature Park

Elephant Nature Park

In 1996 besloot de Thaise Sangduen Chailert het heft in eigen handen te nemen. Samen met Adam Flinn financierde zij een stuk grond in de bergen vlakbij Chiang Mai, waar ze enkele zwaar mishandelde olifanten op kon vangen nadat ze die eerst vrij had moeten kopen van hun eigenaars. Het Elephant Nature Park was geboren. Sindsdien probeert Sangduen met de hulp van donateurs en vele vrijwilligers zo veel mogelijk mishandelde olifanten een nieuw thuis te bieden. Inmiddels bestaat haar kudde uit 34 olifanten, waarvan er vier in het park geboren zijn, en is ze vastbesloten de groei van het park vol te houden.

Handen uit de mouwen

Om het succes vast te houden is er natuurlijk hulp nodig. Donaties kunnen via de website van Elephant Nature Park gedaan worden in de vorm van een lunch voor één olifant ($ 10,-) of een medische kit ($ 25,-). Ook het kopen van merchandise of het sponsoren van een of meerdere olifanten met een zelfgekozen bedrag is mogelijk. Interessanter en een stuk leuker is het echter om het park zelf te bezoeken wanneer je in Thailand bent! Je kunt kiezen uit verschillende trips, van een rondleiding van een halve dag (ongeveer € 62,- incl. ontbijt of lunch) tot twee weken fulltime als vrijwilliger op het terrein werken (ongeveer €300,- per week incl. verblijf en eten) en alles daar tussenin.

Elephant Nature Park

De ochtendtour

Dankzij een tip van een mede-backpacker belandde ik in Chiang Mai in het kantoor van het Elephant Nature Park. Enthousiast gemaakt door de vele foto’s en inspirerende verhalen van de medewerksters besloot ik in het park te gaan kijken. Op de dag waarop ik kon was alleen de ochtendtour nog beschikbaar, dus zat ik om 5.30 u. klaar op de drempel van mijn hostel. Even later werd ik opgehaald door een busje dat me in een uurtje naar het park zou brengen. Na aankomst en een ontbijt bij zonsopgang kregen we een korte instructie en vervolgens was het tijd om de olifanten, die we verder weg al gehoord en gezien hadden, van dichtbij te gaan bekijken.

Bananenstelers

Na een kijkje in de ‘keuken’, een grote ruimte waarin de 200 (!) kilo eten per olifant per dag opgeslagen wordt, bracht onze gids ons, gewapend met een tros bananen, naar het verblijf van het pasgeboren olifantje Navann en zijn moeder. We mochten het kleintje nog niet voeren maar zijn moeder pakte de vlak voor haar slurf aangeboden bananen maar wat graag aan. Onder toezicht van hun persoonlijke mahouts, een soort herders, liepen de olifanten vrij rond en kwamen ze vaak naar onze groep toe, zich bewust van de grote hoeveelheid fruit die bij ons te krijgen was.

Ondanks de vele sporen van mishandeling (van blindheid tot veelvuldig gebroken enkels en grote littekens) zijn de olifanten hier nog lekker brutaal. Nadat we waren verlost – of beroofd? – van onze bananentrossen was het tijd voor de afsluiting: een baddersessie in de rivier met twee al wat oudere olifanten. Iedereen kreeg een emmer en mocht naar hartelust water over de olifanten heen gooien, en zij vonden het duidelijk heerlijk.

Elephant Nature Park

Ook op bezoek?

Door een bezoek aan het Elephant Nature Park kan je niet alleen op een diervriendelijke manier met olifanten in contact komen, maar ook het goede doel steunen. Je betaalt er iets meer voor dan op veel andere plekken, maar het geld komt hier dan ook goed terecht en de olifanten leven op een prachtige plek. Aarzel dus niet om hier een dagje (of meer) voor uit te trekken als je in Thailand bent. Wil je toch naar een olifantenkamp op een andere plek, zoek danvan te voren goed uit wat voor organisatie is en of de olifanten wel echt goed behandeld worden.

Meer informatie is te vinden op de website van het Elephant Nature Park. Trips kunnen telefonisch geregeld worden via +66 53 818754 en als je in Chiang Mai verblijft, is het ook mogelijk langs te gaan bij het hoofdkantoor op het volgende adres:
1 Ratmakka Road, Muang district
Chiang Mai 50100
Thailand

Foto’s: Aaron Goodman,

Avatar
Geschreven door - Met een voorliefde voor metropolen en uitgestorven stukken natuur schrijft Karlijn met ofwel een praktische, ofwel een dromerige inslag graag over wat ze meemaakt op reis. Ze is vers afgestudeerd Communicatie- en Informatiewetenschapper.

2 thoughts on “Vrijwilligerswerk bij het Thaise Elephant Nature Park”

  1. Ahh te gek zeg! Dit is net zo leuk als de cheeta’s van Milou die ik interviewde, kom er echt pas sinds kort achter dat er zo’n leuke wildlife ‘ranger’ dingen te doen zijn. Gaaf!

  2. Uit eigen ervaring, ben er zelf twee keer als vrijwilliger, en twee keer als dag-bezoeker geweest, kan ik zeggen dat het super de moeite waard is. Het is de beste manier om dichtbij een olifant te zijn. Je hebt op deze manier een geweldige interactie (en natuurlijk altijd beter dan op zo’n mandje op een rug waar ze alleen maar pijn en verdriet uit ervaren!!)

Wat vind jij? Laat van je horen!