Thom's Elephant Camp

Vrijwilligerswerk bij Thom’s Elephant Camp in Pai

Het bewijs dat olifanten en toerisme ook goed samen kunnen gaan!

De eerste keer dat een olifant je optilt en in z’n kooi zet, is even schrikken. Nog geen twee dagen later was ik eraan gewend. Pai! (go), Kwa! (rechts) en Ja! (don’t eat). Je leert het vanzelf als vrijwilliger op Thom’s Elephant Camp in Thailand. Ontmoet drie grijze dames met vrolijk flapperende oren en eeuwige honger naar bananen!

Olifanten in Thailand

Dat olifanten het in Thailand lang niet altijd goed hebben, vertelden we hier al. Veel van de grijze kolossalen leven onder barre omstandigheden. Vastgeketend aan een ketting, niet langer dan een meter, gedwongen om zware stoelen met toeristen te dragen op hun rug terwijl ze ook nog veel te weinig voedsel krijgen. Soms worden ze zelfs geschopt en geslagen of geprikt met een scherpe stok. Tranen in m’n ogen als ik er aan denk. En helaas heb ik het gezien. Maar niet op Thom’s Elephant Camp.

Thom's Elephant Camp

Ook leuk! Backpacken in Pai

Thom’s Elephant Camp

Eigenaresse Thom is opgegroeid met de drie olifanten uit het kamp. Haar opa gebruikte ze vroeger om hard te werken, maar sinds dat verboden is, moest er een andere oplossing gevonden worden voor de dieren. Wanneer het Thom’s beurt was om voor de dieren te zorgen, koos zij ervoor hen een thuis te bieden. Zij opende deze farm om te laten zien dat olifanten en toeristen wel een fijne combinatie kunnen zijn.

De drie geslurfde vrouwen worden dagelijks geknuffeld en overladen met allerlei lekkers. Toeristen mogen op hen rijden, maar alleen direct op de rug, zonder stoel. Olifanten houden veel van zwemmen en water is goed voor hun huid, zo plonsen ze dus een aantal keren per dag in het verfrissende water. Voor ons mensen wel ’n beetje spannend, het is namelijk best eng om met zulke grote dieren tegelijk in het water te zijn. Maar absoluut een onvergetelijke ervaring!

Vrijwillig poep scheppen = leuk!

Werkdagen op Thom’s Elephant Camp zien er steeds weer anders uit en zitten vol verrassingen. Het is afwisselend werk, steeds met verschillende mensen. Als vrijwilliger ga je bijvoorbeeld regelmatig met de tuinmannen mee de jungle in. Het is tijd om de handen eens flink uit te mouwen te steken: bamboe hakken en met bananenbomen slepen. De pick-up truck wordt elke keer compleet volgeladen zodat de olifanten altijd voldoende te eten hebben. Dat moet ook wel want ze hebben zo’n 200 kilo (!) per dag nodig.

Thom's Elephant Camp

Poep scheppen en het bemannen van de receptie zijn ongoing activiteiten. Thom’s Elephant Camp staat positief bekend en daarom komen toeristen met veel vragen. Vooral de vraag “Waarom zou je op een olifanten farm willen werken als je weet dat olifanten over het algemeen niet goed behandeld worden?” werd met regelmaat gesteld. Ik voelde me trots wanneer ik vertelde over het leven van Ot, Pom Paem en Tutdao. Terug in het wild is geen optie meer, maar ze een fijn leven bieden, is in mijn ogen vanzelfsprekend.

Elke avond, Thaise klokslag 17:00 uur, brengen de vrijwilligers en mahouts (verzorgers) de olifanten naar de bergen. Daar kunnen de dieren vrij rondgrazen en zoveel bamboe verorberen als ze willen. Ze zijn vrij en staan daar niemand in de weg.

Waarom werken als je aan het reizen bent?

Reizen kan zo rusteloos zijn. Van locatie naar locatie, leven uit je backpack en de steeds wisselende contacten. Je simpelweg even ergens thuis voelen, niet nadenken waar je gaat eten of op zoek naar reismaatjes. Op het kamp wordt dit zo in je schoot geworpen. Plus, (natuurlijk!) je leert veel over de olifanten en de mahouts, je voelt je nuttig en de selfies met je nieuwe grijze makkers zijn een leuke afwisseling in je fotoalbum!

Thom's Elephant Camp

Is dit ook iets voor jou?

Het kamp ligt vrij ver buiten het centrum van Pai, maar dichtbij genoeg om er regelmatig naar toe te gaan. Uit eten, een cocktail of massage zijn absoluut ook voor jou weggelegd, al biedt het kamp zelf een kampvuur, koelkast met koud bier en overheerlijk eten. De minimale tijd dat je in Thom’s Elephant Camp verblijft is 2 weken en je krijgt je eigen kamer, met tweepersoonsbed en badkamer. De kosten zijn zo’n 8000 Bath, en dat is inclusief ontbijt, lunch en diner.

Wel als vrijwilliger werken met olifanten op een goede plek, maar kom je tijdens je reis door Thailand niet in de buurt van Pai? Check dan het Elephant Nature Park, gelegen bij Chiang Mai!

Renée van Hees
Geschreven door - Zolang je je ogen openhoudt, komt het avontuur vanzelf. Met dit in haar achterhoofd, beleeft Renée haar reizen en vakanties. Ervaringen omtoveren in verhalen is geen enkel probleem voor deze freelance schrijfster.

Wat vind jij? Laat van je horen!